Redacción LÍDERES
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Un aporte científico sobre las levaduras

Cuando mencionamos levaduras, es muy común asociarlas rápidamente con pan o cerveza. El estudio de estos organismos es una parte importante de la microbiología.

Estos hongos microscópicos unicelulares son importantes por su capacidad para realizar la descomposición a través de la fermentación. Su aplicación abarca diversos ámbitos, desde el farmacéutico hasta el alimentario.

Desde el 2006, la Pontificia Universidad Católica (PUCE) cuenta con el equipo de colección de levaduras. En este laboratorio se encuentran almacenadas 2 500 levaduras. Las muestras se han obtenido de frutos en descomposición, cuerpos de agua, suelos, excrementos de animales, insectos, flores y vasijas de barro de vestigios arqueológicos de diversos puntos geográficos del Ecuador.

Actualmente, el equipo de trabajo está conformado por Javier Carvajal, director; Patricia Portero, encargada del laboratorio; y Bernardo Bastidas, asistente de Investigación y tesista.

Gracias a la recolección de muestras en diversas partes del país, los investigadores de la PUCE han descubierto seis nuevas especies de levaduras. La primera fue la Candida carvajalis, en Orellana, durante el 2008; la Saccharomycopsis fodiens se encontró en Ecuador, Costa Rica y Australia; en el 2011, la Candida ecuadoriensis fue encontrada en Orellana y Bolívar; la Saturnispora quitensis, en Quito; y contribuyeron al hallazgo de la Kodamea transpacífica, que se descubrió el año pasado en Galápagos y Malasia.

El último hallazgo, la Saturnispora quitensis, fue colectada en una mora silvestre en la reserva de Maquipucuna (Pichincha) durante una visita con los estudiantes de Biología en el 2007.

El trabajo de su caracterización y descripción corrió a cargo de la National Collection of Yeast Cultures de Inglaterra y el CNIB (Centro Neotropical para la Investigación de la Biomasa) de la PUCE. Esta levadura se ha acomodado taxonómicamente con el nombre de Saturnisporaquitensis. Se caracteriza porque sus esporas de forma esférica presentan un anillo ecuatorial, lo que las hace lucir como el planeta Saturno (Saturnispora). Futuras investigaciones revelarán su función ecológica y sus posibles aplicaciones biotecnológicas.

La validación

  • El proceso. Para que una levadura sea declarada ‘nueva especie’ se debe encontrar una similar, con composiciones parecidas hasta en un 95%.
  • Los aportes. La PUCE cuenta con el aporte de universidades extranjeras y centros de investigación, que cuentan con bancos de levaduras.