Xavier Montero Redacción Guayaquil / LÍDERES
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José Andrade, un prodigio ecuatoriano para la ingeniería civil

Para José Andrade, profesor asociado y director del Laboratorio de Geomecánica en California Institute of Technology (Caltech), en los EE.UU., la época colegial fue un desafío.

Este chonero, que ha recibido galardones de la Sociedad Americana de Ingenieros Civiles, el Ministerio de Defensa y la Academia Nacional de Ingeniería de los EE.UU., y ha colaborado como investigador y consultor del proyecto de misiones exploratorias a Marte 'xTerramechanics' para la NASA, cursó la secundaria en tres colegios antes de graduarse en la Unidad Educativa La Moderna (1997), en la vía a Samborondón.

Tras "decepcionarse" al conocer el ambiente académico en las universidades de Guayaquil, Andrade buscó un cupo en el Florida Tech (Melbourne, EE.UU.). Allí inició sus clases en ingeniería civil en 1998. Eso pese a que el crack financiero de aquellos años afectó la economía de sus padres, José y Peggy Loor. Su grado 'summa cum laude' (2001) lo obtuvo mediante becas adquiridas por mérito académico.

La Universidad de Stanford y Caltech, consideradas como la segunda y la primera universidades de excelencia a escala mundial -según el ranking de universidades Times Higher Education 2012 y 2013, respectivamente-, han cotizado el intelecto de Andrade. El hincha del Barcelona S.C. de Guayaquil y fan de comer guariches manabitas (cangrejos rojos) fue becado por Stanford para que obtenga su maestría (2003) y su Ph.D. (2006) en Geomecánica, ramal de la ingeniería civil.

Rolando Borja fue su tutor en el doctorado. Él recuerda a Andrade como un científico extrovertido y de muy buen trato con sus colegas. Hablaron por última vez hace dos meses. En el 2010, Caltech le propuso un espacio dentro de su colegiado de docentes, mientras que Andrade se desempeñaba como profesor asistente en Northwestern University.

Para Andrade, las cosas salen bien cuando se combinan conocimiento y talento ante una oportunidad. "No soy bueno recordando fechas o contraseñas. Creo que el cerebro se hizo para pensar, no para almacenar datos", señala el mayor de dos hermanos, que celebrará sus 34 años el próximo noviembre junto a sus hijos Milena, Benjamín y Samuel.

"Su objetivo en el largo plazo es reconciliar la Geomecánica computacional con las tecnologías experimentales y que permitirán comprender el comportamiento de los materiales granulares", señala Gioacchino Viggiani, profesor de la universidad francesa Joseph Fourier, y quien lo conoce desde el 2007.

Andrade confiesa ser impaciente, y que el motor y guía en sus logros es Claudia, su esposa. Se conocieron hace dos décadas y "superaron" las distancias para mantenerse juntos. El laboratorio comandado por Andrade ha obtenido más de USD 10 millones en fondos para investigación en Geomecánica. Él inicia su día a las 06:00 y termina a las 23:00.

El Gobierno ecuatoriano ha reconocido públicamente la importancia del nexo que actualmente ejerce Andrade entre Caltech (Pasadena, California) y la Ciudad del Conocimiento Yachay, en Urcuquí, Imbabura. Andrade está forjando una alianza estratégica para consolidar el modelo académico del proyecto. "Para que se consolide como el epicentro del desarrollo tecnológico en la región".

Andrade es una de las caras frescas de Caltech y de las que más se destacan en el panorama científico mundial en este momento. Así lo considera el cuencano Alex Jerves, investigador del Laboratorio de Geomecánica Computacional de Caltech. Él lo conoce desde el 2008 y lo considera un investigador ecuatoriano visionario.

LISTA DE MÉRITOS

Medallas. Recibió el galardón inglés Zienkiewicz en 2006. También la medalla ecuatoriana Vicente Rocafuerte (2011).

Sus investigaciones. Para la Fundación Nacional de Ciencia y el Ministerio de Defensa de EE.UU.

Sus obras. Ha escrito unos 60 artículos científicos para revistas en el campo de la Geomecánica.